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Rare squelette complet, long de 10,12 mètres, de dinosaure carnivore Allosaure provenant du Wyoming, Etats-Unis. photo Sotheby's

Sotheby’s organisera pour la première fois à Paris le 5 octobre 2010 une vente entièrement consacrée à l’histoire naturelle soit 86 lots provenant de collections privées en Europe et aux Etats-Unis, sélectionnés pour leur qualité et leur rareté.

Sotheby’s fut l’une des premières maisons de ventes à se consacrer à ce domaine obtenant, en 1997, le record inégalé de 8.4M$ pour Sue, un Tyrannosaurus rex complet, avec toute sa dentition et ses vertèbres, 4 mètres de haut et 13 mètres de long, aujourd’hui dans les collections du Field Museum de Chicago. Cependant, ces animaux quasi mythologiques ont toujours fasciné depuis le XVIe siècle, disputés par les amateurs de curiosités et les collectionneurs d’ossements préhistoriques, fossiles et minéraux. Ce sont ensuite les artistes qui relancent avec fougue au XXe siècle l’attrait pour ces objets, alors nouvelle source d’inspiration et d’expérimentation. En France, depuis dix ans, les ventes publiques accueillent ces géants disparus et offrent aux collectionneurs l’occasion de réaliser un rêve d’enfance, d’enrichir leur cabinet de curiosités ou de les collectionner à l'égal de véritables oeuvres d’art.

Pour cette grande première, Sotheby’s participera pour la deuxième fois à la Nuit Blanche, le samedi 2 octobre jusqu’à minuit,

Selon Eric Mickeler, expert consultant de la vente : « Chefs-d’oeuvre de l’art ou merveilles de la nature, squelettes de dinosaures, fossiles et minéraux retracent la saga de l’évolution, celle, notamment des grands mammifères terrestres et marins, aujourd’hui tous disparus. Seul reste la baleine, espèce qui est aujourd’hui menacée. L’esprit de curiosité en faveur de ces vestiges préhistoriques connait cependant une éclatante résurgence depuis quelques années en France et offre un nouveau regard sur notre patrimoine paléontologique. »

Dinosaures et squelettes

La pièce la plus spectaculaire de la vente sera un rare squelette complet, long de 10,12 mètres, de dinosaure carnivore Allosaure (véritable T-Rex du Jurassique) provenant du Wyoming, Etats-Unis (estimation sur demande). Complet à 70%, les dimensions de ce spécimen tendraient à penser qu’il s’agit d’une femelle.

Véritable T-rex du Jurassique, l’Allosaurus (« autre lézard »), appartenant au sous-ordre des Theropoda vivant il y a 153 à 135 millions d’années, pouvait peser jusqu’à trois tonnes. Ce carnivore féroce avait d’énormes mâchoires articulées, pourvues d’environ 70 dents recourbées, capables de s’élargir horizontalement pour avaler sa proie. L’Allosaurus s’aidait de ses membres antérieurs courts, terminés chacun par trois griffes meurtrières, pour immobiliser sa victime et dépecer sa chair.
L’apparition sur le marché de grands squelettes de dinosaures carnivores est rare. Celui-ci a été préparé de manière scientifique par une équipe de paléontologues européens, conformément aux principes édictés par l’Unesco.

Une des pièces recherchées de la vente sera sans doute le reptile volant Dorygnathus Banthesis de 88 cm d’envergure, provenant de Holzmaden en Allemagne. Ce Ptérosaure à crâne ovale et dents incurvées, découvert en 1932 dans sa matrice noire, est un des rares spécimens de Dorygnathus en excellent état de conservation (estimation : 162 000/252 000€).

Autre vedette de la vente, un rare spécimen encore en mains privées de squelette complet de Plesiosaure, Cryptocleidus sp., qui a été découvert au début des années 1990 dans une concrétion calcaire à Blockley, Gloucestershire, Angleterre (estimation : 320 000/370 000 €). Le squelette se situait dans la zone Davoei du Bas Lias datable de 190 millions d’années (200x300 cm).

Paysage

Squelette complet de Plesiosaure, Cryptocleidus sp., provenant de Blockley, Gloucestershire, Angleterre. photo Sotheby's

Ce Plésiosaure d’une qualité exceptionnelle est aujourd’hui le mieux préservé des spécimens découverts : le thorax, la queue, le cou, les membres et le crâne sont tous dans un état complet de conservation. Ce reptile aquatique dont la forme a inspiré la légende du monstre du Loch Ness, est un prédateur extrêmement rapide. Chacun de ses cinq doigts comporte plus d'os que les reptiles terrestres, facilitant la formation de palettes longues et flexibles.

Spécimens fossilisés

Paysage

Beau couple de crabes préhistoriques, Harpactocarcinus punctulatus (Moyen Eocène), provenant de Vicenza, Italie. photo Sotheby's

Un très beau couple de crabes préhistoriques, Harpactocarcinus punctulatus (Moyen Eocène), dégagé de sa matrice originale après 45 millions d’années d’enfouissement, près de Vicenza, Italie, sera considéré comme un chef- d’oeuvre par les collectionneurs de paléontologie.

Cette région d’une intense activité volcanique était régulièrement recouverte de boues emprisonnant la faune environnante. Ces crabes, pétrifiés dans des circonstances rares et complexes, ont été ensevelis, intacts, avant d’être redécouverts, suite au phénomène de l’orogénèse (mécanismes de formation des montagnes) (estimation : 14 000/16 000 €).

Paysage

Magnifique plaque murale de feuille de palmier fossilisée, Sabalites sp. Cénozoïque, provenant de Green River Formation. photo Sotheby's

Cette magnifique plaque murale de feuille de palmier fossilisée, Sabalites sp. Cénozoïque, de qualité exceptionnelle découverte à Green River Formation (h. : 248 cm; L. : 226 cm) est très représentative de la flore qui régnait dans le Sud Ouest du Wyoming à la période Eocène (50 millions d’années).

La fragilité de cette feuille de palmier monumentale, la présence des poissons et la qualité de sa préservation en font une pièce d’une grande rareté (estimation : 80 000 – 100 000 €).

Minéraux et coquillages

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Magnifique rubellite provient de la mine de Jonas au Brésil. photo Sotheby's

La vente comprendra une large sélection de minéraux avec, en vedette, une rare Citrine et quartz fumé- Goiabeira, Minas Gerais, Brésil, surnommée “The Magic Flower” qui est sans doute la plus spectaculaire jamais trouvée dans le monde. De grands cristaux brillants sont couronnés d’une gerbe de cristaux de couleur citronnée et fumée (estimation : 320 000/350 000 €).

Une magnifique rubellite provient de la mine de Jonas au Brésil. La découverte légendaire en 1978 de cette poche géologique a excavé les plus beaux et les plus grands cristaux de Tourmaline du monde d’une couleur unique de fruits rouges, reposant sur des cristaux de quartz et des cristaux d’Albite blancs comme de la neige. Déposés dès leur découverte dans les plus grands musées et collections d’Histoire Naturelle du monde, c’est l’une des premières réapparitions d’un exemplaire depuis 30 ans (51 cm haut – 22 kg – estimation : 320 000/350 000€)

Une ammonite entière Sphenodiscus lenticularis, fin du Crétacé, Fox Hills Formation, White River Badlands, Dakota du Sud, Etats-Unis, est couverte d’une magnifique couche irisée et nacrée sur sa coquille fossilisée. Grâce à cette couche d’Ammolite, elle acquiert l’apparence d’une pierre précieuse similaire à l’opale (estimation : 20 000/25 000 €).

L’Aiguemarine, Três Barras, Santa Catharine, Brésil, reste une pierre toujours fascinante. Ce cristal bleu clair avec cette brillance extérieur comparable à celle du verre, indique clairement que l’origine de cette pierre est la Jequitinhonha River valley (estimation : 18 000/20 000€).

La vente se conclura par des oeuvres contemporaines de Pesnel, quatre tableaux et objets d’art conçus à partir de blocs de lapis-lazuli (Point infini du cosmos, estimation : 55 000/65 000 €), d’agate géante Mina Gerais, Brésil (Grain de sable, estimation : 45 000/55 000 €), ou de marbre cipolin de Grèce (L’intrus, estimation : 25 000/35 000 €).

Eric Mickeler, expert consultant pour Sotheby’s
Expert en histoire naturelle et assesseur près la commission d’expertises et de conciliation douanière, Eric Mickeler se passionne en botanique et en culture des orchidées avant de se consacrer à l’ornithologie tropicale, discipline qu’il enseigne toujours aux étudiants. Ses nombreuses collectes entomologiques en Guyane française en compagnie de spécialistes et ses observations ornithologiques en feront un véritable spécialiste reconnu par les collectionneurs du monde entier. Depuis dix ans, le Pr. Eric Mickeler se consacre à la promotion de l’Histoire Naturelle en tant que consultant indépendant, faisant de Paris un lieu incontournable dans cette spécialité.

Exposition: Du vendredi 1er au lundi 4 octobre - Samedi 2 octobre – Nuit Blanche jusqu’à minuit

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Rare, complete skeleton, 33ft long, of an Allosaurus (carnivorous dinosaur) from Wyoming, U.S.A. (detail) Photo: Sotheby's.

PARIS.- On 5 October 2010 Sotheby’s will stage their first Paris sale devoted to Natural History, comprising 86 lots selected for their quality and rarity, consigned from private collections in Europe and the United States.

Sotheby’s were one of the first firms to stage auctions in this field and, in 1997, obtained an as yet unsurpassed record price of $8.4m for Sue, a complete Tyrannosaurus Rex, 13ft tall and 42ft long, with all her teeth and vertebrae, now in The Field Museum, Chicago. These quasi-mythical creatures have fascinated mankind since the 16th century, with connoisseurs of curiosities and collectors of prehistoric bones, fossils and minerals vying to add them to their collections. They also earned a keen following among 20th century artists, who saw in them new sources of inspiration and experimentation. Over the last decade, several auctions of these vanished giants have been held in France, giving collectors the chance to make their childhood dreams come true by adding to their cabinet of curiosities, or collecting them as works of art.

This inugural sale coincides with Sotheby’s second participation in the Paris Nuit Blanche on Saturday 2 October, with viewing continuing until midnight.

In the words of Eric Mickeler, the sale’s consultant expert: ‘Whether you look at them as artistic masterpieces or wonders of Nature, dinosaur skeletons, fossils and minerals retrace the saga of evolution – especially that of mighty terrestrial and marine mammals who are now extinct (only whales remain, and they are under threat). Interest in these prehistoric remains has undergone a striking resurgence in France over the last few years, and offers a new approach to our paleontological heritage.’

Dinosaurs & Skeletons
The sale’s most spectacular offering is a rare, complete skeleton, 33ft long, of the carnivorous dinosaur Allosaurus, discovered in Wyoming, United States. The skeleton is 70% complete, and its dimensions suggest it was a female (estimate on request).

The Allosaurus (‘different lizard’), sometimes referred to as the ‘T-Rex of the Jurassic Period,’ belonged to the Theropod sub-species that lived 155-145 million years ago and weighed up to 3 tonnes. It was a ferocious carnivore, whose enormous articulated jaws, with their 70 curved teeth, could open extraordinarily wide to enable it to swallow large prey. Its short upper limbs ended in three deadly claws, used to immobilize its victims and tear off their flesh.

Giant skeletons of carnivorous dinosaurs rarely appear on the market. This one has been scientically prepared according to UNESCO guidelines by a team of European paleontologists.

Another of the sale’s most sought-after items will doubtless be a Dorygnathus Banthesis, a flying reptile with 35-inch wingspan found in its black matrix in Holzmaden (Germany) in 1932. With its oval skull and curved teeth, this pterosaur is one of the few specimens of Dorygnathus to have survived in an excellent state of conservation (est. €160,000-250,000).

Another star of the sale should be a complete skeleton of a plesiosaurus, Cryptocleidus sp., one of the few specimens still in private hands. It was found in a limestone outcrop in Blockley, Gloucestershire (U.K.) in the early 1990s. The 6ft 7in x 9ft 10in skeleton was situated in the Davoei Zone of the Lower Lias, and is some 190 million years old (est. €320,000-370,000).

This exceptional plesiosaurus is the best-preserved specimen discovered to date, with thorax, tail, neck, limbs and skull all fully preserved. The form of this aquatic reptile, which was an extremely rapid predator, inspired the legendary Loch Ness Monster. Its five digits each contain more bones than those of land-bound reptiles.

Fossilized Specimens
A superb pair of prehistoric crabs, Harpactocarcinus Punctulatus (Middle Eocene Period), freed from their original matrix after being buried near Vicenza (Italy) for 45 million years, form masterpieces in the eyes of paleontology collectors (est. €14,000-16,000).

The Vicenza region once witnessed intense volcanic activity and was regularly covered with lava, which smothered the surrounding fauna. These crabs, petrified in rare and complex circumstances, were buried intact following the phenomenon of orogenesis (mountain-building process).

A magnificent 8ft x 7ft 5in wall-plaque, with a fossilized palm-leaf (Sabalites sp. Cenozoic) of exceptional quality, was discovered in the Green River Formation and is highly representative of the flora that existed in South-West Wyoming during the Eocene Period, 50 million years ago.

The fragile nature of the monumental palm-leaf, the presence of fishes, and the quality of preservation make this an item of the utmost rarity (est. €80,000-100,000).

Minerals & Shells
The sale also includes a broad selection of minerals, starring a rare citrine with smoky quartz from Goiabeira (Minas Gerais), Brazil, dubbed The Magic Flower, and unquestionably the most spectacular ever found. Its giant, sparkling crystals are crowned with a ring of smoky, lemon-coloured crystals (est. €320,000-350,000).

Another highlight is a magnificent rubellite from the Jonas Mine in Brazil, 20in tall and weighing 22kg. The legendary discovery of this geological pocket in 1978 led to the excavation of the largest and most beautiful tourmaline crystals in the world, with a unique ‘red fruit’ colour, reposing on quartz crystals and snow-white albite crystals. They soon found their way into the world’s leading Natural History museums and collections, and this is one of the first examples to appear on the market for 30 years (est. €320,000-350,000).

A complete Sphenodiscus Lenticularis ammonite (Late Cretaceous Period), from the Fox Hills Formation in South Dakota’s White River Badlands, is covered with a magnificent iridescent, mother-of-pearl-like layer of ammolite on a fossilized shell, giving it the appearance of a precious stone similar to opal (est. €20,000-25,000).

With its shiny, glass-like exterior, a fascinating pale blue Aquamarine from Três Barras (Santa Catarina), Brazil, clearly comes from the Jequitinhonha River Valley (est. €18,000-20,000).

The sale ends with contemporary pictures/works of art by Pesnel, made from blocks of lapis lazuli (Point Infini du Cosmos, est. €55,000-65,000); a giant agate from Minas Gerais, Brazil (Grain de Sable, est. €45,000-55,000); and Greek cipolin marble (L’Intrus, est. €25,000-35,000).

Sotheby’s expert consultant: Prof. Eric Mickeler
Eric Mickeler, an expert in natural history and assessor for the French customs authorities, was a botanist and orchid enthusiast before devoting himself to tropical ornithology, which he still teaches. Thanks to his numerous entomological field-trips to French Guyana, and to his learned ornithological observations, he is acknowledged as a leading specialist by collectors around the world. Over the last decade Prof. Mickeler has been involved in promoting Natural History as an independent consultant, making Paris a frontline venue for the speciality.

Viewing : Friday 1–Monday 4 October - Saturday 2 October – Nuit Blanche until midnight

Paysage

Rare, complete skeleton, 33ft long, of an Allosaurus (carnivorous dinosaur) from Wyoming, U.S.A. Photo: Sotheby's