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Giant Bronze Drum 2nd C. BCE Laos National Museum

BRUSSELS.- Together, Asia and Europe form a single gigantic continent, Eurasia , with an endless variety of landscapes, climates, fauna, and flora and an equally great diversity of peoples and cultures. For millennia past, Asia and Europe have had intense relations with each other. Both by land and by sea, commercial and political links developed between East and West. Conquerors such as Alexander the Great, Attila, and Genghis Khan set out in search of glory, wealth, and power. Marco Polo was fascinated by what he saw on his travels through Central Asia and the Far East . Vasco Da Gama and Magellan sought new routes to China . The Chinese admiral Zeng He sought diplomatic contacts with the West by sea.

Two cultural factors seem to have brought East and West into contact with each other over thousands of years: trade and religion. The land route between China and Rome , which later became known as the "Silk Road ", was not the only network of trade routes. Greek, Roman, and Chinese historians noted the existence of shipping routes and ports along the coasts of the Red Sea , Yemen , the Persian Gulf , India , and South-east Asia . Commodities such as tea, spices, ceramics, and jewellery and exotic products such as ivory, perfume, incense, feathers, and even living animals were often transported across thousands of kilometres.

In the wake of the traders came pilgrims and religious and spiritual leaders. The great religions, including Buddhism, Hinduism, Christianity, and Islam were carried along the same trade routes. Their adherents also brought with them cultural traditions, architecture, and other art forms; these found their way throughout the continent of Asia . Trade and religion, hand in hand, made their way right across Eurasia.

The exhibition
The A Passage to Asia exhibition throws light on 2,500 years of exchange between Asia and Europe via a selection of over 300 objects. From ancient times, it includes imposing burial urns, ritual bronze "Dongson" drums, and sophisticated jewellery in gold, glass, and semi-precious stones, alongside Buddhist and Hindu images from India and South-east Asia . The spread of Islam and Christianity led to the intensive production and trading of ivories, manuscripts, miniatures, and liturgical objects. Old maps and illustrated travellers' tales give an idea of the travelling conditions of the time. Mongol weaponry from the time of Genghis Khan conjures up images of the Silk Road and world conquest. Other highlights include expensive textiles from India , superbly woven and decorated, whose use as a means of payment persisted into the 19th century. The exhibition also presents recent discoveries made by underwater archaeology: the cargoes of shipwrecks that have preserved merchandise from the East down the centuries, as in a time capsule, untouched by human hand.

The works of art in A Passage to Asia form part of the cultural heritage of 16 Asian ASEM countries. ASEM stands for "Asia-Europe Meeting", a political-economic organisation that brings together the 27 member states of the European Union and 16 Asian countries: Brunei , Cambodia , China , India , Indonesia , Japan , Korea , Laos , Malaysia , Mongolia , Myanmar , Pakistan , the Philippines , Singapore , Thailand , and Vietnam . The ASEM summit takes place in Brussels on 4 and 5 October 2010 .

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Pottery mounted woman with a lynx Tang Dynasty, 618-907 Collection of Xi’an Municipal Institute of Cultural Properties Protection and Archaeology

L’Asie et l’Europe forment une seule masse continentale, l’Eurasie, avec une variation infinie de paysages, de climats, de faune et de flore ainsi qu’une très grande diversité de peuples et de cultures. Depuis des millénaires, l’Asie et l’Europe entretiennent d’intenses relations. C’est sur terre et sur mer que se sont développés les réseaux commerciaux et politiques entre Orient et Occident. Des conquérants tels Alexandre le Grand, Attila et Dzjengis Khan ont voyagé à la recherche de gloire, richesse et pouvoir. Marco Polo était fasciné par l’Asie centrale et l’Extrême-Orient. Vasco de Gama et Magellan recherchaient de nouveaux chemins vers la Chine. Quant à l’amiral chinois Zeng He, il tentait d’avoir des contacts diplomatiques avec l’Occident via la mer. Durant des milliers d’années, deux facteurs semblent avoir uni les peuples d’Occident et d’Orient : le commerce et la religion. La  route terrestre entre la Chine et Rome, qui sera plus tard connue sous le nom de « Route de la soie », n’était pas l’unique réseau de routes commerciales. Des historiens grecs, romains et chinois mentionnent des routes maritimes et des ports le long des côtes de la mer Rouge, du Yémen, du golfe Persique, de l’Inde et de l’Asie du Sud-Est. Il n’était pas rare de voir des richesses commerciales – comme le thé, les épices, la soie, la céramique et les pierres précieuses –, des produits exotiques – comme l’ivoire, le parfum, l’encens, les plumes – ou même des animaux vivants parcourir des milliers de kilomètres.  Des pèlerins, religieux et dirigeants spirituels ont suivi les traces des commerçants. Les grandes religions comme le Bouddhisme, l’Hindouisme, le Christianisme et l’Islam se sont répandues le long de ces mêmes routes commerciales. Leurs disciples ont emporté avec eux les traditions culturelles, l’architecture et d’autres formes artistiques qui se sont implantées sur l’ensemble du continent asiatique. C’est de cette manière que le commerce et la religion se sont répandus en Eurasie.

L’exposition A Passage to Asia met en lumière 2500 ans d’échange entre l’Asie et l’Europe à travers une sélection de plus de 300 objets. Des périodes les plus anciennes, seront exposés des urnes funéraires prestigieuses, des tambours de bronze rituels de la culture Dong Son et des bijoux raffinés en or, en verre et en pierres semi-précieuses ainsi que des images bouddhiques et hindouistes d’Inde et d’Asie du Sud-Est. La diffusion de l’Islam et du Christianisme a favorisé une production et un commerce intensifs d’ivoires, de manuscrits, de miniatures et d’objets liturgiques. D’anciennes cartes et des récits de voyages illustrés donnent une idée des conditions de voyage de l’époque. Un armement mongol de l’époque de Dzjenghis Khan évoque des images de la Route de la Soie et des conquêtes du monde. Signalons également la présence de textiles originaires d’Inde, terriblement chers recourrant à des techniques sublimes de tissage et de décoration, utilisés jusqu’au XIXe siècle comme mode de paiement. Pour finir, l’exposition montrera encore quelques découvertes toutes récentes en archéologie sous-marine : les cargaisons d’épaves qui durant des siècles ont conservé en parfait état des marchandises venues d’Orient. Les œuvres d’art exposées dans A Passage to Asie sont originaires du patrimoine culturel des 16 pays asiatiques de l’ASEM. ASEM est l’abréviation de Asia-Europe Meeting, une organisation politico-économique regroupant 27 états membres de l’Union européenne et 16 pays asiatiques, à savoir le Brunei, le Cambodge, la Chine, l’Inde, l’Indonésie, le Japon, la Corée, le Laos, la Malaisie, la Mongolie, la Birmanie (officiellement l’Union du Myanmar), le Pakistan, les Philippines, Singapoure, la Thaïlande et le Vietnam. 

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Manunggul Jar, Terracotta, incised and polychromed, 890-710 BCE, Palawan, Philippines

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Ceremonial heirloom hanging or ma’a, Gujarat, Central Sulawesi, Mid 15th - mid 17th Century, Collection of the Asian Civilisations Museum, Singapore - Ex Roger Hollander Collection

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Anis-al-Hajjaj (Deccani) 1666, 22.5 x 39.5 Chhatrapati Shivaji Maharaj Vastu Sanghrahalaya, Mumbai, India

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Standing Buddha (Gandhara, North Western part of undivided India) Kushana period, 2nd C. 89 x 35 x 17.5 Stone National Museum, New Delhi, India Photocredit © Bhaskar Mukherjee

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Covered Jar with Shell Departement of Museums Malaysia